Contact, Colonialism, and Comparison

April 17-18, 2021

Sponsored by Princeton Classics, the Humanities Council, the Program in the Ancient World, and Comparative Antiquity.

 

Different methods of ‘comparing antiquities’ do or do not presuppose the existence of contact between the civilizations they compare, or else weigh differently the importance of contact to the work of comparison. Underlying these differences are methodological questions like: to what extent, and in what ways, the history of contact between different civilizations plays a role in the work of comparison? To what extent the fact of contact between two civilizations legitimates their comparison? How the aims and methods of comparison differ in cases where contact has or has not taken place? More subtly, how should the intellectual history of contact in later periods of a region’s history affect how we do comparative work on earlier periods of that history?

These questions are particularly urgent in the case of comparison between the early Americas and Greco-Roman antiquity, where the practice of “comparing antiquities” has a long history as an intellectual tool of colonialism. Early missionaries, both Spanish and Mexican, used the texts of Classical Antiquity to dismiss as primitive the beliefs and practices of Indigenous peoples. Under the influence of racial theories inherited from the authors of classical antiquity, colonial intellectuals used comparison between the Mediterranean and tropical climates as grounds for racist generalization aimed at dehumanizing Indigenous peoples. Both assertions of similarity between the Americas and the Greco-Roman world and assertions of difference have been put in the service of colonizers’ arguments.

This conference, then, aims to think through the methodological implications of the intellectual history of contact for the modern-day academic study of Comparative Antiquity between the early Americas and the Greco-Roman world. What can the intellectual history of contact between Spanish invaders and Indigenous populations teach us about the possible methodological pitfalls of comparativism? In what ways should the history of contact affect the comparative methodologies we bring to bear on the study of American and Greco-Roman antiquities? What forms of comparison that avoid complicity with colonialist analogy are possible? How can scholars strive to make comparisons on equal terms, while acknowledging the treatment different cultures have received at the hands of intellectuals over the centuries?

To this end we invite papers from any discipline that tackle the intellectual history of contact between Spanish invaders and Indigenous populations (especially claims of analogy between pre-Christian Greco-Roman antiquity, and the pre-Christian Americas), papers that tackle methodological questions in the study of Comparative American and Greco-Roman antiquity, and papers engaged in this work of comparison with an eye to its broader political and historical context. We hope that this marriage of intellectual history, theoretical speculation, and comparative work can help scholars of many disciplines think critically and specifically about the ethical and methodological questions implicated in the work of comparison.

The conference will be held virtually from April 16-17, 2021. Papers will be pre-circulated, and each paper session will be led by a respondent before moving into a group discussion. The deadline for submissions is Tuesday, December 15, 2020. Please submit an anonymized, 200-300 word abstract to antiquityintheamericas@gmail.com. Papers may be submitted in either English or Spanish, and the conference itself will be bilingual, with responses and discussion held in whichever language (or mix of languages) is comfortable for each participant. 

 

 

Los métodos diferentes de “comparar antigüedades” presuponen o no la existencia de contacto entre las civilizaciones que comparan, o bien ellos evalúan de manera diferente la importancia del contacto para el trabajo de comparación. Preguntas metodológicas subyacen estas diferencias, por ejemplo: ¿Hasta qué punto se puede decir que la realidad del contacto entre dos civilizaciones legitima su comparación? ¿En qué se diferencian los objetivos y métodos de comparación en los casos en que se ha producido contacto comparado con los casos en que no? Más sutilmente, ¿cómo debería afectar la historia intelectual del contacto en períodos posteriores de la historia de una región a cómo hacemos el trabajo comparativo sobre períodos anteriores de esa historia?

Estas preguntas son particularmente urgentes en el caso de la comparación entre las antiguas Américas y la antigüedad greco-romana, en donde la práctica de “comparar antigüedades” tiene una larga historia como una herramienta intelectual del colonialismo. Los primeros misioneros, tanto españoles como mexicanos, utilizaron los textos de la antigüedad clásica para descartar como primitivas las creencias y prácticas de los pueblos indígenas. Bajo la influencia de las teorías raciales heredadas de los autores de la antigüedad clásica, los intelectuales coloniales utilizaron la comparación entre los climas mediterráneos y tropicales como base para una generalización racista apuntado a deshumanizar a los pueblos indígenas. Tanto las afirmaciones de similitud entre las Américas y el mundo greco-romano como las afirmaciones de diferencia se han puesto al servicio de los argumentos de los colonizadores.

Esta conferencia tiene como objetivo pensar cuidadosamente las implicaciones metodológicas de la historia intelectual del contacto para el estudio académico moderno de la Antigüedad Comparada entre las antiguas Américas y la civilización greco-romana. ¿Qué puede enseñarnos la historia intelectual del contacto entre invasores españoles y poblaciones indígenas sobre los posibles obstáculos metodológicos del comparativismo? ¿De qué manera debería afectar la historia del contacto a las metodologías comparativas que aplicamos al estudio de las antigüedades americanas y greco-romanas? ¿Qué formas de comparación que evitan la complicidad con la analogía colonialista son posibles? ¿Cómo podemos los académicos tratar de hacer comparaciones de manera equitativa, reconociendo al mismo tiempo el tratamiento que las diferentes culturas han recibido de los intelectuales a lo largo de los siglos?

Para esta meta invitamos ponencias de cualquier disciplina que aborden la historia intelectual del contacto entre invasores españoles y poblaciones indígenas (especialmente las afirmaciones de analogía entre la antigüedad greco-romana precristiana y las Américas precristianas), ponencias que exploren preguntas metodológicas en el estudio de la antigüedad comparada americana y greco-romana, y ponencias dedicadas a este trabajo de comparación en vistas a su contexto político e histórico más amplio. Esperamos que este matrimonio de historia intelectual, especulación teórica y trabajo comparativo pueda ayudar a los académicos de muchas disciplinas a pensar de manera crítica y específica sobre las preguntas éticas y metodológicas implicadas en el trabajo de comparación.


La conferencia tendrá lugar virtualmente del 16 al 17 de abril de 2021. Las ponencias se distribuirán previamente y cada sesión estará presentada por un respondedor antes de pasar a una discusión grupal. La fecha límite para la aplicación es el martes 15 de diciembre de 2020. Envíe un resumen anónimo de 200-300 palabras a antiquityintheamericas@gmail.com. Ponencias pueden ser escritas en Inglés o en Español, y la conferencia por su misma será bilingüe, con respuestas y discusión en cualquier idioma (o en mezcla de ambos) que sea cómodo para cada quién. 

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